American classics // What do you read during your vacation?

I haven’t really be passionate by a book for months, and it kind of makes me really sad. I love books, I love reading, I want to read something “good”. I ask to a friend who truly likes books as well; she recently graduated in English: she should be perfect to help me! I asked her a few recommendations: I was looking for great American novels, classics, so I could understand the “American Spirit”.  A few hours after our chat, she sent me a huge list: she did it pretty seriously! I thought I could share her list here, it’s a nice review, and I like her way of sorting the books. I’m leaving on vacation at the end of the week and now I just have to pick up some of them… I have 2 weeks of vacation… and, let’s be honest, at least a few months to read all of these.

American Literature

Coming-of-age stories – Stories of young people growing up in America

  • To kill a mockingbird by Harper Lee – One of her all-time favorite books, it tells the story of tomboy Scout growing up in the American south during the Great Depression. Also was made into a great American film.
  • The catcher in the rye by J.D. Salinger – Troubled youth Holden Caulfield grapples with his looming adulthood in Cold War era New York.
  • A tree grows in brooklyn by Betty Smith – The story a young girl, the daughter of Irish immigrants, growing up at the beginning of the 20th century in New York.
  • Adventures of Huckleberry Finn by Mark Twain – Sometimes a contender as “the great American novel,” this story follows Huck Finn on his journey down the Mississippi with an escaped slave in the 1830s or 40s.
  • Portnoy’s complaint by Philip Roth – The young adult Alexander Portnoy grapples with his Jewish religion, sense of morality, and escalating sexual frustration in this novel, set and written during the sexual revolution of the 1960s.
  • The bell jar by Sylvia Plath – Maybe the most intense coming-of-age story ever, this semi-autobiographical novel describes Esther Greenwood, a college-age girl who begins to have a mental breakdown during her summer internship in New York in the 1960’s.

Livres américains

I already read these, and really loved Salinger’s. And when I was a child there was a cartoon with Huck Finn, I still know the lyrics by hearth. 

Ex-patriot stories – Sometimes the stories where you learn the most about America and Americans take place abroad…

  • The Great Gatsby by F. Scott Fitzgerald – Also sometimes called “the great American novel,” this is definitely the best. Tortured love triangles and complicated class issues feature prominently in this post-WWII novel.
  • The Sun Also Rises by Ernest Hemingway – This is my favorite Hemingway novel, but his others are also excellent, and his short stories are wonderful as well. His language is crisp and controlled, and his descriptions are simply beautiful.
  • The Talented Mr. Ripley by Patricia Highsmith – A gripping crime thriller novel featuring Americans living in Cold-War era Italy.
  • Fear of Flying by Erica Jong – Jong is celebrated for her raunchy, frank novels. This one follows the protagonist Isadora on her vacation in Vienna in the 1970’s.

Urban stories – Stories set in American cities… okay, so they’re almost all set in New York…

  • Breakfast at Tiffany’s by Truman Capote – A really lovely novel that centers around a young socialite in 1940’s NYC. Also a fantastic film with Audrey Hepburn.
  • The Age of Innocence by Edith Wharton – Deals with romantic relationships between upper-class New Yorkers in the 1870s and how American society changes from generation to generation.
  • Another Country by James Baldwin – Baldwin is one of America’s greatest black writers, and this big novel deals with race, gender, and sexuality in the 1950s.
  • The Maltese Falcon by Dashiell Hammett – A classic American detective story, this one set in 1930’s San Francisco, where private investigator Sam Spade has to solve the mystery, survive a relationship with a femme fatale, and outwit the criminals

Vintage poster - Le Faucon Maltais - Breakfast at Tiffany's

Rural stories – About people in less populated areas of America

  • Their Eyes Were Watching God by Zora Neale Hurston – An amazing African-American novel with a wonderful female protagonist, set in Florida in the early 20th century.
  • Cannery Row by John Steinbeck – I said I liked Steinbeck, so she recommend me this really short and really likeable little novella set in a California town. Not much plot, but a wonderful cast of characters, and a lot of American color.
  • On the Road by Jack Kerouac – One of her favorite authors of all time, Kerouac is known as the “voice of the Beat generation,” which was the group of young people who rejected the ideals of consumerism and suburbia of the American 1950s and took to poetry, alcohol, and fast cars as a way to express themselves. On the Road is his most famous novel, but The Dharma Bums is also a wonderful introduction to the Beat generation. The language is poetic, disorganized, and often frantic, but always beautiful.
  • Walden by Henry David Thoreau – Sometimes a bit dense, but has some really beautiful passages. She recommend me to skip the first chapter, which is just all about how he budgeted for food and stuff. A great read for someone living in Massachusetts! (and I’ve been to Walden Pond)
  • The Lone Ranger and Tonto Fistfight in Heaven by Sherman Alexie – A series of short stories about life on a Native American reservation – definitely an important part of American culture.


I had my John Steinbeck period when I was younger, it was great #ConstructiveReview

Fantasy/Epic/Dystopia – Novels written by Americans about the future and other non-existent places

  • Princess Bride by William Goldman – A hilarious book that inspired the film. It has some great tidbits that you don’t get in the movie, and a wonderful sense of humor.
  • Cat’s Cradle by Kurt Vonnegut – Vonnegut is a great favorite among people our age. His books are cynical, perceptive, and ridiculous, with lots of social commentary.
  • Fahrenheit 451 by Ray Bradbury – One of the best dystopia novels ever written. Bradbury imagines a future where books are destined to be burned, and creates a terrifying and exciting storyline to go with it.
  • Moby Dick by Herman Melville – One of the longest books she has ever read, and only worth attempting if you really want to go for a really epic time commitment. It’s often called “the great American novel,” though, so she felt she had to include it here. Melville has shorter works if you want a taste of his style without committing to so many pages, including the short story Bartleby which is a good one.

Moby Dick

Moby Dick is probably one of the book I try the most to read. Never reach more than 100 pages. I don’t think I should give it a try in English…

Children’s – Some books written for younger readers that I still love to read (great if I want something with an easier vocabulary!)

  • Little House on the Prairie series by Laura Ingalls Wilder – A great series, beginning with Little House in the Big Woods that tells the autobiographical story of growing up with a pioneer family in the 1800s, moving across the country every few years in search of more opportunity.
  • Nancy Drew series by Carolyn Keene – These were her favorite books ever when she was a kid. Nancy Drew is a girl detective who solves all sorts of exciting mysteries with tact and courage. The series began in the 1930s and is still popular with girls today!
  • The Call of the Wild by Jack London – If all American girls read Nancy Drew, all American boys read Jack London. He wrote great adventure stories, prominently featuring dogs and wolves. This one’s a classic.
  • The Outsiders by S.E. Hinton – A serious look at class difference among teens in 1965 Oklahoma, written for teenagers to read.

La petite maison dans la prairie

I used to watch and love this TV show

Thanks a lot to Hannah for her fantastic list! And you, what do you like in American literature? What would be your recommendations?

Writer, organizer and social media-ter for my own blog. When I'm not in front of my laptop, I'm organizing guided tours of Boston with my own company "Boston le nez en l'air". It's in French!

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  • Reply Aug 13 2012

    La Grande Blonde

    Jolie liste !
    En vrac, pas dans l’ordre et pas complet (suis malaaaaaadeuh), tous les Matt Scudder de Lawrence Block (detective prive AA, une galerie de personnages plus que savoureuse et NY en guest-star) ; Necropolis de Herbert Lieberman (violent, noir, derangeant mais superbe -mieux vaut avoir le coeur bien accroche pour certains passages, le heros etant le boss de la morgue de NY) ; Avant l’Orage de Jim Thompson ; L’Histoire de Bone de Dorothy Allison (violent, tres violent mais magnifique aussi) ; tous les J R Lansdale (ses romans avec Hap Collins & Leonard Pine, bien sur mais pas que! Les Marecages est genial, prenant, angoissant, un regal) ; Bone de George Chesbro (les premiers Mongo le Magnifique sont chouettes aussi mais ca part bien vite en sucette facon “y a des complots partout, sortez-moi de la).
    Je remets mes neurones en ordre de marche, je reflechis et je complete la liste… Et puis je reviens allonger ma mienne a moi, de liste, aussi !

    • Reply Aug 13 2012


      Je n’en connais aucun de la liste !! Américains tous ou Australiens ? bon, en fait c’est pas si important que ça… mais pour l’instant je me fais un 100% made in USA. Bon rétablissement !

      • Reply Aug 13 2012

        La Grande Blonde

        Tous americains ! Pas des “classiques” mais quand meme, des classiques pour moi 😉
        Je te ferai une liste australienne a l’occasion, si tu veux !

  • Reply Aug 13 2012


    Très belle liste! ça me donnera des idées quand ma pile de bouquins à lire sera épuisée.
    De mon côté, je viens de relire le très beau The Heart is a Lonely Hunter de Carson McCullers qui se passe dans une petite ville du sud des Etats-Unis avant la seconde guerre mondiale.
    J’aime aussi:
    -les romans de Fiztgerald (Gatsby, The beautiful and damned)pour sa vision des années 20, ses personnages qui vont de fête en fête et qui ne se dirigent en fait que vers leur déchéance.
    -les romans des villes américaines: Paul Auster, Tom Wolfe The Bonfire of the Vanities (drôle et tellement juste), Colum McCann This Side of Brightness sur NY et la construction du métro
    -j’adore Jack London…mes préférés: Martin Eden, The Call of the Wild, The Sea-Wolf…
    -une super dystopie par une écrivain canadienne, The Handmail’s tale de Margaret Atwood.
    -en polar, le maître du roman noir Dashiell Hammett (super short stories), les bouquins de Dennis Lehane parce qu’ils se passent à Boston, les Michael Connely,…
    -les cowboys, le sud: Larry McMurtry Lonesome Dove
    -contre-culture: Richard Brautigan
    -tout Philip Roth et Cormac McCarthy

    • Reply Aug 13 2012


      Merci d’avoir complété la liste, qui n’est, il est vrai, qu’un début…
      Paul Auster, Tom Wolfe, j’adore ! Et j’ai lu il y a longtemps Margaret Atwood, j’avais eu du mal à le terminer, je crois que c’est l’un de premiers livres que j’ai lu en anglais, c’était assez fascinant en effet.

  • Génial cette liste! Merci! Je prends note de quelques titres que je n’ai pas encore eu l’occasion de lire. J’aime énormément la littérature américaine.
    J’ai fait un petit article ici, avec quelques coups de coeur:


    • Reply Aug 13 2012


      Je suis allée ton article, j’avais bien aimé le Ellory (en fait j’aime beaucoup tout ce que fait Sonatine Edition, mais c’est de la triche car l’une des éditrices est une amie 😉

  • Reply Aug 13 2012


    C’est là qu’on voit à quel point notre culture reste maigre… :) On a drôlement des goûts en commun, en tout cas : The Catcher in the Rye, On the Road, Steinbeck… Sinon, j’ai adoré To Kill a Mockinbird, les Jack London (Call of the Wild/White Fang), et il faudrait aussi que je relise The Heart is a Lonely Hunter. À l’époque où je l’ai lu (16 ans), l’anglais était peut-être un peu difficile pour moi, mais ça m’avait déjà paru plein de pensées profondes et tellement justes. Désormais, j’y fais toujours référence quand j’essaie d’expliquer ma vision de l’amour, éternel et inconditionnel.

    Sinon, qui n’a pas lu Nancy Drew ? :) Il serait peut-être intéressant de noter qu’en français, elle est plus connue sous le nom d’Alice Roy, et son auteure (qui n’existe pas ; il s’agit d’un nom de plume commun à plusieurs ghostwriters) en tant que “Caroline Quine”. L’entreprise créée par Stratemeyer (Stratemeyer Syndicate) était vraiment une idée culottée, l’une de mes inspirations d’ailleurs quand je me suis lancée dans le business… 😉

    • Reply Aug 13 2012


      Jack London est un excellent souvenir d’enfance, j’ai trouvé ça étonnant que mon amie dise que c’était que pour les garçons. Mais j’en ai plus gardé le souvenir de combats féroces que d’amour…

      Nancy Drew, ça ne me dit rien du tout !

  • Reply Aug 13 2012


    Moi j’adore: Valley of the Dolls, fight Club ( oui c’est un classique je trouve :p ), in cold blood de Capote, le premier roman que j’ai lu en anglais. Le style de Capote est bluffant, et m’a fait comprendre que l’anglais n’est pas une sous langue. Après ça j’ai décidé de m’y mettre sérieusement.

    Il y a des classiques qui m’ont déçue, comme the Bell Jar. J’avais tout pour accrocher, mais rien.

    Valley of the dolls était bien plus torturé j’ai trouvé.

    Après, je suis généralement déçue par les classiques, donc j’évite.

    • Reply Aug 13 2012


      Ah dommage, The bell jar me tentait bien, je ne vais pas prendre celui-là en priorité…
      Valley of the Dolls, connais pas.
      Quant à Fight club, j’ai eu la flemme de le lire, ayant vu le film… par contre j’avais pas du tout accroché au style de Diary, toujours de Chuck Palahniuk.
      Les “classiques” m’ont rarement déçus (enfin surtout les français car pour la littérature américaine, j’en ai pas lu des tonnes)… Je trouve que ça demande un effort parfois, et on ne peut pas se contenter de lire que ça, mais dans l’idée de lire quelque chose qui est au fondement de la culture d’un pays, je trouve ça important au moins d’essayer

      • Reply Aug 15 2012


        C’est très important effectivement!

        Après, il y a les Steinbeck effectivement. Ma prof d’anglais a été fiancée a son fils, alors on a bouffé :p

        J’adorerai lire du Faulkner, mais je suis effrayée… Je ne sais pas par lequel commencer!

  • Reply Aug 13 2012


    Pendant mon séjour à NYC, je m’étais “forcée” à ne lire que des romans parlant de NYC ou de l’Amérique en général. Voici ma petite liste:
    => Sunset Park de Paul Auster qui raconte la vie en squat de jeunes qui triment à NYC.
    => J’aime beaucoup aussi Michael Cunningham et son roman Nightfall sur un couple désabusé de la haute société new-yorkaise
    => Ian McInerney sur l’après 11 septembre et son impact sur les relations humaines.
    => le très bon Falling Man de Don De Lillo dans le genre post 9/11 également.
    => Un bon Douglas Kennedy, The Job sur le monde cruel du travail dans la Grosse Pomme.
    => Nicole Krauss et son mari Johnatan Safran Foer sont aussi très forts pour parler de leur ville sous des angles variés (The Story of Love,…)
    => de loin mon préféré: Freedom de Johnatan Franzen!
    bonne découverte!

  • Reply Aug 14 2012


    Je vais faire des redites avec ce que les gens ont mis dans leur liste (ils sont bien tes lecteurs) mais je vote Carson Mac Cullers (Le coeur est un chasseur solitaire m’a laissé un souvenir hyper fort), Joyce Carol Oates (Blond, Them,…), Cormac Mac Carthy (je prends le Meridien de sang dans ma valise), Craig Johnson pour les indiens, Faulkner aussi mais déjà que Of Sound and Fury c’est chaud en français alors en anglais…. et sinon Steinbeck forever (surtout East of Eden et Les Raisins mais tu dois avoir tout lu), et Dos Passos j’avais adoré ado… Moi aussi je vote pour In cold Blood de Capote qui m’a fait un choc… et je te ramene le n°1 de la best seller list du NY Times, Gone Girl. Tu le veux en anglais ou en français?

  • Reply Aug 18 2012

    Melle Dubndidu

    J’en ai lu aucun (VU oui) Donc je pense me faire une petite selection très prochainement =D !

  • Reply Sep 7 2012


    J’ai lu récemment Ne tirez pas sur l’oiseau moqueur, et c’est effectivement super ! Pour le reste, à part Moby Dick, Fahrenheit 451, et La petite maison dans la prairie (si, si! J’ai adoré dans ma jeunesse!), je n’ai rien lu de cette liste. ça tombe bien, je cherchais des inspirations de lecture pour la rentrée !


  • Reply Jan 7 2013

    Moonlight Drive

    Géniale cette liste :-) ça me donne des idées même si j’ai déjà une PAL extrêmement remplie ^^

    Moi je suis une inconditionnelle de Fitzgerald :-)

    J’ai adoré L’attrape-coeurs, Sur La Route (ça fait longtemps que la Beat Generation me fascine, Burroughs aussi est un auteur intéressant!), (les 2 lus ily a environ 10 ans ^^), The Bell Jar et Farenheit 451 :-) J’ai été un peu moins prise par To Kill A Mockingbird.en revanche …

    J’étais fan de La Petite Maison dans la Prairie ! (j’ai lu les livres plusieurs fois ^^) et de Nancy Drew (Alice en français, je les ai tous lus ^^)

    Ce ne sont pas des classiques mais je te conseille vivement la série Tales of The City d’Armistead Maupin qui se passe à San Francisco et c’est juste génial ! Pareil pour Pulp de Charles Bukowski !
    Lolita de Nabokov est également intéressant.

    Et pour finir In cold blood de Truman Capote qui est captivant, fascinant, un des meilleurs livres que j’ai pu lire :-)

    • Reply Jan 7 2013


      Tu viens de me faire réaliser quelque chose de super : Nancy Drew est Alice Roy !! J’hallucine, je ne sais pas pourquoi, mais c’est souvent revenu dans la conversation ces derniers temps avec une collègue, et je lui disais que je ne connaissais pas Nancy Drew, que je n’en avais jamais entendu parler en France. Mais Alice Roy, bien sûr que j’en ai lu !! Dingue ce changement de nom aussi radical. Merci pour cette nouvelle 😉
      Depuis cet été, j’ai lu The Great Gatsby et The Bell Jar, que j’ai beaucoup aimé, chacun à leur façon. Dans un tout autre genre, j’ai lu aussi Gone Girl de Gillian Flynn, Les Apparences en français, très sympa – le parfait bouquin de vacances, haletant et facile à lire.
      A bientôt !

      • Reply Jan 15 2013

        Moonlight Drive

        Moi aussi j’ai été très très surprise il y a 2 ou 3 ans en apprenant qu’Alice et Nancy n’étaient en fait qu’une seule et même personne :-)
        Et bien merci pour ces conseils, je m’en vais de ce pas ajouter ce livre à ma PAL 😉

        A bientôt !

  • Reply Jul 25 2013


    Je suis en train de lire “La Couleur des Sentiments” de Kathryn Stockett, une pure merveille ! Un roman se passant dans le Mississipi des années 60, qui traite de la ségrégation raciale. Humour et émotion sont au rendez-vous, et je pense que ce livre est bien parti pour être un TRES grand classique !

    • Reply Jul 25 2013


      Hello Céline ! J’avais lu ce bouquin, je ne partage pas ton enthousiasme mais c’était une jolie histoire.

  • Reply Aug 3 2013


    Merci pour cette liste!!

    Pour ma part je te conseille deux romans de GAIL Parent: « Sheila Levine est morte et vit à New York” et “peur de rien”, un roman de Melissa Bank “manuel de chasse et de pêche à l’usage des filles”. Des romans américains!! Bonne lecture!!!!

  • Reply Aug 5 2013

    Cess in the US

    Super idée d’article et de lectures 😉

    Dans les auteurs pour “enfants/young adult” je pense qu’il faut aussi mentionner Louisa May Alcott et son incontournable “Little Women” (Les quatre filles du Docteur March).

    Quand j’étais ado, j’ai aussi beaucoup été marquée par les romans de Judy Blume, l’un des auteurs américain les plus censurés, en particulier car ses romans abordent sans censure la sexualité adolescente.

    The Great Gatsby a été mon premier classique lu en vo quand je présentais ce livre à mon épreuve d’anglais au bac…j’ai vraiment adoré ce livre et son écriture (non l’anglais n’est pas seulement la langue du business !)

    Enfin, en auteur contemporain je recommande vivement Joyce Carol Oates et ses livres qui “dissèquent” la société américaine et Laura Kasishke pour ses romans sombres et oniriques

  • […] Les classiques de la littérature américaine // Tu lis quoi pendant les vacances ? | Le Blog de Mat…. Ça fait quelques mois que j’étais désespérée de n’accrocher vraiment à aucune livre en particulier, et je voulais lire quelque chose de « bien », en anglais avant tout. […]

  • Reply Sep 16 2015

    Todd V

    Sort of a late post. But if you liked the Great Gatsby, I highly recommend Tender is the Night. It’s a very compelling novel of a love triangle as well as the downward spiral of the protagonist. As usual with Fitzgerald, there are passages of enormous beauty and magic in the English. Some think it is superior to the Great Gatsby (for example, both Hemingway and Nabokov).

    I’ll make some other suggestions when I have more time. I am very impressed with you and your friends knowledge of American literature – puts us to shame vis-a-vis American knowledge of French Classics (I only read in translation).


    • Reply Sep 16 2015


      Thanks Todd for the recommandation
      Don’t be fooled though, Hannah was an English major at Bowdoin college – and she’s American!

  • Reply Sep 16 2015

    Todd V

    A couple more recommendations. As you noted, reading short stories is a great way to get familiar with these writers in digestible chunks. It also helps to focus on their style.

    Herman Melville: Agree with your recommendation of Bartleby as a great story. I would also add Benito Cereno although it is a long short story.

    Nathaniel Hawthorne: The Minister’s Black Veil; Young Goodman Brown; Wakefield, My Kinsmen Major Molineux.

    Ernest Hemingway: Big Two Hearted River; The Killers; The Snows of Kilimanjaro; The Short Happy Life of Francis Macomber; A Clean Well-Lighted Place

    F. Scott Fitzgerald: The Ice Palace; The Sensible Thing; Babylon Revisited

    Vladimir Nabokov: Signs and Symbols; First Love

    William Faulkner: The Bear (part of Go Down Moses but can stand on its own).

    Todd V

  • Reply May 16 2016


    Je redécouvre cette page grâce à tes superbes boards Pinterest (*fascination*). Merci pour cette belle sélection et vivement la visite de Boston qui arrive à grands pas !

  • Reply Jun 23 2016


    As u finalement lu tout les livres ci-dessus?
    Je trouve qu’il manque John Irving (une prière pour Owen), Mccarty (La route), Mickael Cunningham Les heures). J’ai bien aimé aussi Suri Hustvedt (Tout ce que j’aimais). Les titres sont en français (je suis bien incapable de lire en VO)….

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